Orädd för kaos blev en framgång




Ung och formbar rekryterades hon till hotellbranschen. Dit har hon återkommit genom åren varvat med marmeladproduktion, tåg och kaféverksamhet. Numera delar hon också med sig av sina erfarenheter genom att coacha andra ledare.

Irja Hökås blev publik när stadshotellet i Eskilstuna brann. Hon var då chef för hotellet och när hon avstod erbjudandet från kriminella element i stan som ville ”ta hand om garderoben” så svarade de med att sätta eld på hotellet. Året var 2009 och att ingen kom till skada var ett under.

– Jag hade nyligen gått tillbaka till hotellbranschen och hade ingen aning om vad som pågick när gällde kopplingarna mellan den undre världen och krogbranschen. Jag figurerade rätt mycket i media för att förklara vad som hade hänt. Det hela blev såklart väldigt stort tack vare att branden var anlagd.

Händelsen resulterade i personliga hot mot Irja och hon valde att sluta i den bransch hon tyckte allra bäst om och verkat i, med några få års undantag, sedan hon var ung.

– Jag älskade hotellbranschen från start. Jag var ung och formbar och blev snabbt befordrad och fick även mitt eget hotell inom Choicekedjan. Här lärde jag mig mycket om såväl ledarskap som om kriser. Jag har ofta fått uppgiften att ta mig an en kris eller kaosartad situation, det är något jag inte är rädd för och har kommit att bli bra på att hantera. Jag hade en rätt kaotisk uppväxt så jag antar att det kommer därifrån. Jag känner igen kaos och lärde mig tidigt att hantera det.


God mediaträning på SJ

Efter några år på hotell runt om i Sverige ville Irja tillbaka till Eskilstuna. Hon klev av hotellbranschen och hamnade en period i Svenska Shell under den period när stationerna skulle byggas ut och börja sälja kaffe, bullar och korv. Därefter var hon en på kort tid på kommunala Energi och Miljö och därefter SJ.

– Jag ansvarade för implementeringen av de nya pendeltågen mellan Stockholm och Eskilstuna. Det var en spännande men stormig period och med mycket skriverier i pressen fick jag god träning av att hantera media vilket kom till stor nytta efter Stadshotellsbranden.

Det var även en turbulent tid i livet privat. Irja hade gått igenom en skilsmässa och som singelmamma kände hon att hon behövde landa, finnas till hands för barnen och göra något helt annat. Hon var rätt trött på svåra frågor och att ta hand om personal. Möjligheten att bli chef igen skulle ju säkert finnas kvar tänkte hon.

– Det här var i en tid när det lokalproducerade började bli trendigt och att ta tillvara på råvaror var något jag hade med mig hemifrån. Vi var fattiga och tog hand om allt. Jag började producera marmelad under varumärket Valmas som var min mammas namn.


Marmeladtillverkning

Det här är en tid Irja minns med stor värme – inte minst då hon träffade kärleken igen, som hon fortfarande lever tillsammans med. Men allt har sin tid, varumärket och marmeladtillverkningen sålde hon när erbjudandet om att bli chef för Stadshotellet i Eskilstuna kom. Hur skulle hon kunna säga nej till det? Den romantiska drömmen om att vara hotelldirektör fanns ju där. Irja hann inte vara på plats så länge förrän brandkatastrofen var ett faktum. Och som sagt, Irja valde att lämna hotellvärlden. Parken Zoo sökte ny vd och Irja såg det som ett spännande uppdrag då det var en turbulent situation i organisationen.

– Parken Zoo hade misskötts och nu behövde de någon som städade upp oredan. Dessvärre hade vi ingen samsyn i hur det skulle ske och jag fick helt enkelt sparken. Positivt i hela den här processen var att ägarna, som var kommunen, såg en möjlighet att starta en försäljningsprocess och sälja till någon som förstår hur man driver en sådan verksamhet. Och jag ser det som att det är en bra erfarenhet att ha fått sparken.

Idag har Irja helt lämnat sitt liv som anställd. Hon driver eget där hon föreläser och coachar i ledarskap. Dessutom kan hon hyra ut sig själv under en period till olika chefspositioner. Men ett projekt ligger henne extra varmt om hjärtat. Det driver hon tillsammans med sonen Adam.

– Vi startade Valmas – ett kafé i Tuna Park – för ett år sedan och det är såklart otroligt roligt att driva något ihop med min son. Han är den som är operativt ansvarig och jag finns med på ett hörn.

Irja har köpt tillbaka varumärket Valmas och marmeladen är återigen i tillverkning och säljs i kafeét. Dessutom har de börjat med en rad olika microevent.

– En söndag i månaden har vi till exempel eventet ”En timme med”. En gäst intervjuas av Patrik Uhlmann före detta kulturredaktör på Eskilstunakuriren och till det även lite pianomusik.


Fint mottagande

Först ut som gäst var Eskilstunaprofilen Peter Torsén, tillika medarbetare i Se Hit. Nyligen har Monica Dahlström-Lannes som jobbar med barns rättssäkerhet gästat Valmans och nästa gång är det programledaren för Idol Pär Lernströms tur. Spännande, intressanta och en del otippade gäster kan vi nog förvänta oss. På samma sätt som genom hela hennes karriär är nyfikenheten och viljan att göra bra ifrån sig det som driver Irja. Nu är det ett spännande konsultuppdrag som tar hennes tid och såklart Valmas.

– Valmas har fått ett fint mottagande och vårt mål är att fortsätta utveckla och förädla verksamheten så både yngre och äldre trivs hos oss, avslutar Irja.


Text: Carina Wedin Foto: Peter Torsén